Sustainable Wardrobe

Nach einem Vortrag auf der The Hive Konferenz 2015, nach vielen Gesprächen und einigem Nachdenken kommt hier eine Zusammenfassung zu dem, was über die Idee der Sustainable Wardrobe noch einmal gesagt werden muss.

Die ganze Idee der Sustainable Wardrobe entstand als Abgrenzung zu der Formulierung Sustainable Fashion. Mode ist – in jeglichem Kontext – das Gegenteil von Nachhaltigkeit. Mode definiert sich darüber in Zyklen ein Begehren nach neuen Produkten zu wecken. Immer wieder. Es ist unmöglich, diesen Prozess nachhaltig zu gestalten. Doch was mache ich, wenn ich mich trotzdem gern gut kleide? Wenn ich auf meine Selbstdefinition durch die Gestaltung meiner Outfits nicht verzichten möchte? Wenn ich nicht die Zeit und auch gar nicht die Lust habe jeden Produktionsprozess stichhaltig zu recherchieren?

Begrifflich gibt es zwei pragmatische Auswege. Ich entscheide mich, dass in Zukunft Kleidung für mich wichtig ist und nicht Mode. Weiterhin nehme ich die nachhaltige Gestaltungs-Hoheit wieder in die eigenen Hände, sage mich von Trends und Modezyklen los und entwickle eine ganz persönliche, nachhaltige Garderobe, statt die vom Markt als nachhaltig etikettierte Mode zu konsumieren. Schließlich nimmt die mir nicht die Last ab prüfen zu müssen, ob ich der Marke oder der Produktlinie trauen kann. Entwickle ich eine Sustainable Wardrobe, so brauche ich das nicht.

With the initial conference talk slowly receding in the past, with some fresh conversations and publications in mind, I’d like to give a quick summary on what needs to be said about the sustainable wardrobe.

The whole idea of the sustainable wardrobe developed out of the urge to find a more useful alternative to sustainable fashion. Because fashion is by definition the opposite of sustainability. Fashion is – in any context – defined as creating a longing for ever altering cycles of new products. That’s what drives fashion. It’s possible to design this process in the most fair and ecologically nonhazardous way, but it is impossible to make it sustainable. Now, that sounds depressing. And it doesn’t deal with the reality that most people have a longing to dress well, do express their personality through their choice of clothing. Additionally, many of these people do neither have the time nor the desire to minutely research the production chain of every piece of clothing they buy.

Conceptually there are two ways out of this dilemma. The first one is a linguistic but still very pragmatic approach: It is the decision to consistently buy into clothing instead of fashion. It would mean to get rid of the whole system fashion has created and listen to our personal needs instead. Secondly we can all take the authority over sustainability in our own hands by saying goodbye to any kind of marketing cycle or composed trend. Even if a label or sub-line claims to be sustainable or eco, there’ll always be a strong issue of trust.

Doch was sind die Implikationen dieser Idee? Ich nehme zwei Themen ernst: Die Kleidung – also tatsächlichen das Textil – und mich selber.

Die Kleidung nehme ich ernst, weil ich mich konkret mit ihr beschäftige. Geile Stoffe, geile Schnitte, perfekte Verarbeitung: Was gibt es Schöneres? Mich selber nehme ich ernst, weil ich nachhaltig herausfinde, wie ich meinen Körper perfekt in Szene setzte. Ich finde eine Matrix meiner Eigenheiten, unabhängig von Trends oder Saisons. Manche nennen das Signature Look. Widme ich mich diesen zwei Themen, werden mir meine Kleidungsstücke ans Herz wachsen, ich werde sie nie wieder hergeben wollen. Und daraus ergibt sich die nächste Konsequenz: Ich will wissen, wie ich diese so wichtig gewordene Kleidung pflegen kann, damit sie möglichst lange erhalten bleibt und – wenn überhaupt – dann schön altert. Hierhin kann ich in Zukunft meine Energie lenken, statt in engem Rhythmus den sich überschlagenden Trends zu folgen.

And to be honest: I’d rather care about self-expression and fun when it comes to clothing. So instead of relying on the trustworthiness of others, we could focus on creating an individual, long lasting style which adapts to changes in our life instead of changes in the fashion cycle.

But what are the implications of a sustainable wardrobe?
In a nutshell, it’s all about taking two aspects seriously: The clothing – id est the actual textile – and yourself.

One takes the clothing seriously by really engaging with it. Outstanding fabrics, smart cut-lines and perfect manufacturing are three of the most long-lasting and gratifying details of attire. When it comes to taking yourself seriously it’s all about finding out which style and which silhouette can accompany your look on the long run. I work on a a matrix which perfectly conveys my peculiarities in the most positive way and I stick to it. Some people call that a signature look.

Aus meiner Sicht sind die Implikationen nicht einschränkend, sondern personalisierend. Denn die Erwartung ist nicht, dass die Sustainable Wardrobe von Anfang an perfekt ist. Vieles muss erst entdeckt und ausprobiert werden. Das allerdings macht Spaß. Und niemand spricht von asketischer Reduktion oder freudlosem Einheitslook. Es geht um einen neuen Fokus, der aber Abwägungen erlaubt. Ich kann auch mal die Big-Brand-Sneaker kaufen, wenn ich weiß wie ich sie pflege und das sie auch in 2 Jahren noch zu meinen Outfits passen. So lange ich weiß, dass ein Kleidungsstück lange Zeit einen wichtigen Platz in meiner Garderobe haben wird, kann es Teil meiner Sustainable Wardrobe werden. In wie weit es darauf aufbauend andere stilistische, moralische oder ethische Schwerpunkte gibt, ist jeder selbst überlassen. Ich bin mir sicher: Dies ist eine solide Basis für nachhaltige Liebe zu Bekleidung.

By combining these two aspects I make sure that every garment in my wardrobe grows close to my heart. And this results in the thirds implication of the sustainable wardrobe: The longing to learn how to preserve the beloved garment. Because now you want to keep them forever and make sure for them to age in a beautiful way. This is where I direct my energy from now on instead of researching the latest trends and it-bags. I admit that trend-research today is more fun than finding out how to wash and store away cashmere. But trust me: I’m working on it. This needs to change.

From my point of view all these implications are not constrictive or limiting at all. They are based on authenticity and individualism. No one expects a sustainable wardrobe to be perfect from day one. Many aspects need to be explored and tried. And that’s fun! No one expects ascetic reduction (albeit maybe reasonable reduction on the long run). And I don’t speak of a bleak uniform looks either. Instead it’s all about a new focus. One which allows consideration. If it fits my signature look it’s no problem to buy a big brand sneaker once in a while if I make sure it can be part of my wardrobe for a long time and I know how to look after it.

Was jetzt noch fehlt: Ein anderer Titel. Die Formulierung Sustainable Wardrobe entspringt einem Talk, den die großartige Vanessa Friedman auf dem Copenhagen Fashion Summit 2014 gehalten hat. Er ist im Kontext des Summits und als Denkanstoß richtig. Aber er betont zu sehr den ethischen Aspekt dieser neuen Idee von Bekleidung. Der nächste Schritt wird es sein, einen eigenständigen Begriff zu finden.

As long as I’m sure that a piece of clothing will play an important role in my wardrobe for a long period of time, buying it will be much more sustainable than buying a piece of a sustainable fashion line every other week. In how far the sustainable wardrobe will be subject to more rules than these is everyones individual decision. I’m sure: the above is a sound foundation of a sustainable love for clothing.

The last detail missing: A new phrase. The phrase sustainable wardrobe is cheekily stolen from a talk the amazing Vanessa Friedman held at Copenhagen Fashion Summit in 2014. The whole thing is initially her idea. Every thought of mine is based on what she said. In the context of the summit the ideas were new and exciting food for thought. But with all this, step by step, we should get further away from the ethical aspect of it all and focus more on the reason we all care about the way we dress: expression and design. Let’s find a new term to frame that!


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